Tutta la verità: i bambini sanno quando un insegnante «pecca di omissione»Laura Schulz, ricercatrice dell'Early Childhood Cognition Lab nel Department of Brain and Cognitive Sciences del MIT. (Foto: M. Scott Brauer)I bambini imparano molto sul mondo dalla propria esplorazione, ma essi contano anche su ciò che dicono loro gli adulti.


Gli studi hanno dimostrato che i bambini possono capire quando qualcuno sta mentendo loro, ma gli scienziati cognitivi del MIT hanno recentemente affrontato una questione più sottile: i bambini possono dire quando gli adulti stanno dicendo loro la verità, ma se non è tutta?


Guidati da Laura Schulz, Professore Associato «Class of 1943 Career Development» di Scienze Cognitive, i ricercatori hanno scoperto che non solo i bambini possono fare questa distinzione, ma possono anche compensare le informazioni incomplete esplorando di più per loro conto.


Determinare di chi fidarsi è un'abilità importante da imparare in tenera età perché una parte così ampia della nostra conoscenza del mondo proviene da altre persone, dice Hyowon Gweon, postdottorato del MIT e autore principale di un documento che descrive i risultati sulla rivista Cognition.


"Quando qualcuno ci dà delle informazioni, impariamo non solo ciò che viene insegnato; impariamo anche qualcosa su quella persona. Se le informazioni sono accurate e complete, allora ci si potrebbe anche fidare di quella persona in futuro", dice Gweon. "Ma se questa persona ti ha insegnato qualcosa di sbagliato, ha commesso un errore, o ha omesso qualcosa che è importante sapere, allora si potrebbe voler sospendere la fiducia, essere scettici sulle informazioni che fornirà in futuro, e cercare anche altre fonti di informazione".


Lo studio si basa su uno precedente del 2011 in cui la Schulz, la Gweon ed altri, hanno studiato come i bambini si comportano quando un insegnante spiega solo una delle funzioni di un giocattolo che può fare quattro cose diverse. Hanno scoperto che questi bambini hanno trascorso la maggior parte del loro tempo ad esplorare solo la funzione che il docente aveva mostrato (i giocattolo squittisce quando si tira un tubo giallo), supponendo che fosse l'unica cosa che poteva fare. Tuttavia, i bambini che non avevano ricevuto alcuna istruzione hanno trascorso più tempo ad esplorare tutte le caratteristiche del giocattolo e hanno finito per scoprirne di più.

 

Affidabile o no?

Nel nuovo studio, la Gweon ha voluto indagare ciò che i bambini pensavano dell'insegnante che non spiega pienamente ciò che il giocattolo potrebbe fare.


"Studi precedenti, sulla fiducia che i bambini pongono negli informatori o insegnanti, si erano concentrati sulla capacità dei bambini di distinguere, e imparare in modo differenziale da, qualcuno che dice qualcosa di falso, da qualcuno che sta dicendo la verità", dice. "Al di là di quelle sensibilità su verità e falsità, quello che volevo vedere in questo studio è se i bambini sono sensibili anche a qualcuno che sta dicendo la verità, ma non tutta la verità; qualcuno che non dice loro tutto quello che devono sapere".


Nel primo esperimento, i bambini da 6 a 7 anni hanno avuto un giocattolo da esplorare da soli, fino a scoprire tutte le sue funzioni. Un gruppo di bambini ha ricevuto un giocattolo che aveva quattro pulsanti, ognuno dei quali attiva una funzione diversa (un meccanismo a molla, luci LED, un globo girevole, e la musica), mentre l'altro gruppo ha avuto un giocattolo che sembrava quasi identico, ma aveva un solo pulsante, che controllava il meccanismo a molla. Poi i bambini guardavano come un burattino-«maestro» spiegava il giocattolo a un burattino-«studente». Per entrambi i giocattoli, le istruzioni del maestro erano le stesse: mostrava solo il meccanismo a molla.


Dopo la dimostrazione, i bambini sono stati invitati a valutare quanto era stato utile l'insegnante, usando una scala da 1 a 20. Anche se l'insegnante aveva sempre spiegato solo il meccanismo a molla, i bambini che conoscevano il giocattolo, e sapevano delle altre tre funzioni non spiegate, hanno dato voti molto più bassi rispetto ai bambini che conoscevano solo quella funzione del giocattolo.


Il secondo esperimento è iniziato allo stesso modo, con i bambini che esploravano il giocattolo, poi vedevano sia una dimostrazione completa oppure una incompleta delle sue funzioni. Tuttavia, in questo studio, l'insegnante ha tirato fuori un secondo giocattolo. Anche se questo giocattolo aveva quattro funzioni, l'insegnante ne ha illustrato una sola.


I bambini che in precedenza avevano visto una dimostrazione che sapevano essere incompleta, l'hanno esplorato molto più a fondo rispetto ai bambini che avevano visto una dimostrazione completa, suggerendo che non si fidavano che l'insegnante stesse informandoli pienamente.


"Questo dimostra che i bambini sono sensibili non solo a cosa è giusto o sbagliato", dice la Gweon. "I bambini possono anche valutare gli altri in base a chi sta fornendo informazioni che sono abbastanza, o no, accurate per deduzione. Essi possono anche regolarsi nel modo in cui imparare da un insegnante in futuro, a seconda che l'insegnante abbia in precedenza commesso un peccato di omissione o no".


"Lo studio dimostra ancora un'altra serie di criteri che i bambini usano per valutare gli altri interlocutori, al di là di cose come l'accuratezza, la fiducia, o la conoscibilità", dice Melissa Koenig, professore associato dell'Istituto dello Sviluppo dell'Infanzia all'Università del Minnesota, che non faceva parte del gruppo di ricerca. La Koenig aggiunge che lo studio solleva diversi interrogativi interessanti per il seguito, compreso quando si sviluppa la capacità di fare questo tipo di valutazione e se i bambini sono in grado di distinguere tra i diversi fattori che potrebbero portare un insegnante a fornire informazioni incomplete, come la mancanza di conoscenza dell'insegnante, l'intenzione volontaria di indurre in errore, o qualche altra circostanza.

 

Troppe informazioni

In un altro studio recente, la Gweon e la Schulz hanno studiato il rovescio della medaglia di questo problema: come reagiscono i bambini agli insegnanti che presentano troppe informazioni, piuttosto che troppo poche. In un documento che sarà presentato alla conferenza annuale della Cognitive Science Society in luglio, esse hanno scoperto che i bambini preferiscono gli insegnanti che non passano tempo a dare informazioni che i bambini già conoscono, o che avrebbero potuto dedurre da ciò che già sanno.


"Questi studi sono i primi passi per capire quant'è profonda la comprensione del mondo da parte dei bambini", dice la Gweon. "I bambini stanno cercando di mettere insieme tutti i tipi di informazioni per prendere decisioni razionali su come conoscere il mondo, e da chi andare per ulteriori informazioni, pur essendo anche consapevoli dei costi legati all'apprendimento, come il tempo e lo sforzo".

 

 

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La ricerca è stata finanziata dalla National Science Foundation, dalla Fondazione John Templeton, dalla James S. McDonnell Foundation, e da un Ewha Womans University 21st Century Fellowship.

 

 

 

 

 


Fonte: Anne Trafton in Massachusetts Institute of Technology (>English version) - Traduzione di Franco Pellizzari.

Riferimenti: Hyowon Gweon, Hannah Pelton, Jaclyn A. Konopka, Laura E. Schulz. Sins of omission: Children selectively explore when teachers are under-informative. Cognition, 2014; 132 (3): 335 DOI: 10.1016/j.cognition.2014.04.013

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